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¿Qué es y cómo funciona la Lightning network?

La Bitcoin Lightning Network es una red de segundo nivel diseñada para acelerar las transacciones en la cadena de bloques de Bitcoin y reducir los costes de las transacciones. La idea es que las transacciones se realicen fuera de la cadena principal, por lo que no la gravan. Sin embargo, sigue habiendo un cierto coste.

Le sugerimos que estudie los principios de la LN, así como sus ventajas e inconvenientes.

Requisitos para la creación

Uno de los obstáculos para la adopción generalizada de las criptomonedas son los problemas de escalabilidad. Cuantos más participantes haya en una red de blockchain, más transacciones enviarán: una red con buena escalabilidad debe procesar millones de transacciones por segundo, de lo contrario los usuarios tendrán que soportar retrasos.

Lightning Network permite realizar micropagos instantáneos y reducir los costes operativos.

¿Cómo funciona el LN?

El protocolo de capa 2 es una especie de superestructura de la cadena de bloques de Bitcoin que crea un canal de pago entre dos partes (emisor y receptor). A través de este canal, el usuario puede enviar un número ilimitado de pagos, cada uno de los cuales será económico y rápido. La Bitcoin Lightning Network es buena para pagar pequeños servicios o bienes, en su caso, y tiene poco o ningún efecto en la red principal de Bitcoin. 

Funciona así:

  • El emisor crea un canal de pago (que técnicamente es un contrato inteligente), para lo cual necesita bloquear una determinada cantidad de BTC.
  • El destinatario factura el importe que desea.
  • El pago se realiza a partir de los Bitcoins prebloqueados en el canal de pago; si es necesario, el remitente puede recargarlos.
  • Las partes se transfieren fondos entre sí siempre que haya necesidad y la cadena de bloques subyacente ni siquiera lo sabe. Al no ser obligatoria la confirmación de las transacciones por parte de todos los nodos de la cadena, los tiempos de transferencia se reducen considerablemente.
  • Cuando las partes deciden poner fin a la interacción, cierran el canal. Toda la información del pago se combina en una sola transacción y se envía a la red principal de Bitcoin. En el visor de la cadena de bloques, esto aparecerá como una sola transacción; nadie verá los pequeños pagos que la componen.

Una LN es una asociación de nodos, cada uno de los cuales representa un conjunto de canales de pago. Las reglas específicas para la interacción entre las partes se escriben en el contrato inteligente en el momento de la creación del canal. Un contrato inteligente también garantiza la aplicación automática de las reglas que tanto el emisor como el receptor han acordado inicialmente.

Ventajas y desventajas de la Bitcoin Lightning Network

Como cualquier otro fenómeno, el protocolo LN tiene puntos fuertes y débiles.

Pros:

  • Transacciones significativamente más rápidas.
  • Menores costes de transacción.
  • Posibilidad de realizar micropagos al instante.
  • Mayor privacidad: las transacciones dentro del canal están encriptadas.

Contras:

  • La reducción de las comisiones es peligrosa para la estabilidad de la red, porque las comisiones son parte de la recompensa para los mineros, y cuando todos los BTC se minen, los mineros sólo podrán ganar con las comisiones.
  • La LN es un inconveniente para hacer frente a los grandes pagos.
  • Según algunos expertos, contribuye a la centralización del sistema.
  • El proceso es más complicado que el envío de transacciones simples de Bitcoin, por lo que no es tan accesible para los recién llegados.

Además, hasta cierto punto, existía un grave riesgo de que los intrusos interfirieran. Por ejemplo, si algún nodo se desconectara, el canal permanecería abierto sin conexión y disponible para transacciones fraudulentas.

Afortunadamente, un desarrollo de terceros llamado Watchtowers se ha integrado en el protocolo. En lugar de dejar su canal desatendido, un participante puede pagar una pequeña cuota a la Atalaya y darle la responsabilidad de supervisar las transacciones.

Si Watchtower sospecha de una actividad maliciosa, como un intento de la parte contraria de cerrar el canal de pago, congelará automáticamente los fondos y los devolverá al usuario desconectado. El intruso será multado por la Watchtower.

Cómo evoluciona el protocolo

A medida que el valor de Bitcoin crece, también lo hace la adopción de la Lightning Network. La red lleva evolucionando desde 2015, pero en los últimos meses ha recibido definitivamente la máxima atención.

Por ejemplo, el director de Strike, Jack Mullers, anunció planes para ayudar a El Salvador con la legalización de BTC como medio de pago. Un par de meses después de ese anuncio, el ancho de banda de Lightning aumentó un 46%.

En agosto de 2021, Business Insider afirmó en un informe que estas acciones desempeñaron un papel importante en la implantación práctica de Bitcoin. A lo largo de los años, gran parte del interés por el Bitcoin se ha centrado en su valor como activo especulativo más que en la tecnología subyacente. Se puede decir que la aplicación práctica de Bitcoin como medio de pago fue posible gracias a la red Lightning.

En resumen, LN ha recorrido un largo camino en los últimos meses y pretende seguir creciendo. La misión de esta superestructura es nada menos que cambiar todo el ecosistema de Bitcoin.

Conclusión

La adopción de LN está aumentando. Según DeFi Pulse (octubre de 2021), más de 141 millones de dólares en BTC están bloqueados en la red Lightning. El protocolo es utilizado activamente por quienes pagan bienes y servicios con él, además de utilizar aplicaciones descentralizadas y jugar a juegos.

La adopción masiva se ve en cierto modo obstaculizada por las peculiaridades técnicas: como LN es un protocolo independiente, requiere carteras especiales que permitan la creación de canales de pago. Lo mismo ocurre con los intercambios y las permutas.