¿Puede la criptomoneda revolucionar los rituales del dinero y la ciencia real? ¿Cómo minar el bitcoin?

Los objetos (pedazos de papel, monedas, trozos de metales preciosos) pueden servir como moneda y representar valores monetarios específicos, pero lo que sustenta el intercambio de dinero es la confianza. Confiamos en que nuestro dinero retenga su valor, que otros estén dispuestos a negociar por él, y que aún estará en el banco cuando regresemos por él. En los últimos años, la criptomoneda ha surgido como una alternativa disruptiva al dinero tradicional. Fundamentalmente, las criptomonedas como bitcoin y ethereum funcionan reemplazando la confianza en los bancos y el gobierno con confianza en la criptografía digital.

En lugar de depender de un banco o un tercero para mediar en el intercambio de dinero por bienes o servicios, las criptomonedas usan un libro digital cifrado y descentralizado llamado blockchain para asegurar las transacciones y restringir la creación de más unidades de la moneda. Como antropólogo, es fascinante ver la nueva transición del dinero en criptomonedas, una evolución respaldada por una narrativa cultural más amplia sobre lo que valoramos y en quién confiamos.

Los antropólogos han estado intrigados por los medios de intercambio. Como alguna vez escribió la antropóloga social británica Mary Douglas, “El dinero es solo un tipo de ritual extremo y especializado”. La cultura moderna abunda en costumbres, creencias y términos significativos sobre el dinero. Decimos “dinero de sangre” por dinero obtenido a costa de una vida o “dinero sucio” por el acumulado de transacciones ilegales o inmorales. Un individuo puede ser “sucio” rico o “sucio” pobre. Para la mayoría de nosotros, la respuesta emocional a una tarjeta de crédito rechazada públicamente se encuentra entre la vergüenza y la vergüenza; Al manipular un intercambio de valores ritualizado, a menudo sentimos que de alguna manera hemos violado el orden social y tal vez comprometido nuestra confiabilidad a los ojos de nuestros pares. La relación entre el dinero y el carácter moral es un tema constante en los diálogos culturales sobre el dinero, y se extiende más allá del individuo a las instituciones financieras y los gobiernos que las administran.

Podemos estar al borde de un cambio radical en nuestro sistema económico. Como una superpotencia económica global y el hogar de muchas de las compañías tecnológicas más grandes del mundo, Estados Unidos tendrá un impacto de largo alcance en el futuro de la criptomoneda. Los valores culturales estadounidenses -desde el apoyo al desvalido hasta la adulación del explorador de la frontera- parecen ser la fuente precipitada de esa transformación y probablemente moldearán los nuevos rituales del intercambio económico.

A medida que las sociedades crecieron en tamaño y complejidad social, sin embargo, se hizo necesario registrar y rastrear el intercambio de recursos. Los registros más antiguos de deuda y crédito acumulados por el intercambio se inscribieron en fichas de arcilla desde 8000 aC. Mesopotamia. Las unidades de cuenta también se midieron a veces en productos básicos, como obsidiana o ganado, que tenían un valor inherente debido a su escasez o utilidad.

Otras sociedades usaron artículos más inusuales. En la isla de Yap, en el Pacífico, los residentes usaban tradicionalmente ruedas de piedra de hasta 4 metros de diámetro como marcadores de valor. Estas piedras, llamadas fei (o rai), a menudo eran demasiado grandes para moverse, pero aun así cambiaron de manos. En el caso de un saldo pendiente acumulado por el comercio de pescado, cocos, cerdos o pepinos de mar, la propiedad del fei podría ser transferida como un medio para rastrear el crédito. La confianza económica se dispersó por toda la sociedad, y los participantes solo tuvieron que confiar en que el colectivo seguiría reconociendo el valor de un fei.

Pero tales recursos a menudo son difíciles de obtener, poco prácticos de llevar y difíciles de regular. Por lo tanto, a lo largo de los siglos, el dinero ha evolucionado a partir de monedas de oro y plata en el siglo VII a. C. Lydia (en la Turquía moderna) a facturas en papel, cuentas digitales y monedas de níquel, cobre y zinc. En lugar de usar productos básicos como dinero, la mayoría de los países usa una moneda fiduciaria, o una moneda que tiene valor solo por decreto del gobierno. En otras palabras, una factura de US $ 20 es objetivamente solo una fibra de algodón, más duradera que el Monopoly pero igualmente inútil sin la Reserva Federal y el Departamento del Tesoro de los Estados Unidos para validar su valor.

Hoy en día, la práctica de almacenar, administrar y realizar transacciones con dinero y divisas ha alcanzado un nivel asombroso de complejidad. Para la persona promedio, los matices de la economía son opacos más allá del límite de las finanzas personales. Y entonces, ponemos nuestra confianza en instituciones financieras. Confiamos en que nuestro dinero es nuestro, incluso si no lo tenemos en nuestras manos. Confiamos en que los bancos cuiden de nuestro dinero y lo mantengan a salvo. Confiamos en que nuestros asesores financieros tengan nuestro mejor interés en el corazón. Confiamos en el valor de ahorrar dinero para la jubilación. Fundamentalmente, confiamos en que aquellos a quienes se les ha otorgado la autoridad y el poder para administrar nuestro dinero lo hagan con integridad.

O, al menos, tratamos de hacerlo. La crisis de las hipotecas subprime de 2007 y la subsiguiente iniciación del Programa de Alivio de Activos en Problemas (SPF, por sus siglas en inglés), o el programa de rescate, alimentaron las protestas mundiales que criticaban a los grandes bancos por codiciosos y corruptos. En su libro The Social Life of Money, el sociólogo Nigel Dodd explica que el “nexo de la obligación mutua del que depende el dinero ha sido erosionado por un sistema que permite que los bancos inmensamente rentables permanezcan solventes a expensas del público”. Esta confianza pública ha sido mayor socavado por revelaciones aparentemente interminables de prácticas bancarias nefastas: los empleados de Wells Fargo crearon en secreto millones de cuentas sin autorización de sus clientes, los comerciantes de divisas de al menos seis bancos globales se confabularon para manipular el mercado y se beneficiaron enormemente a expensas de sus clientes, y HSBC admitió al lavado de cientos de millones de dólares para los cárteles de la droga mexicanos. En esa escasez de integridad, las criptomonedas han surgido como una alternativa intrigante a una industria financiera defectuosa.

Bitcoin, la criptomoneda original, busca hacer por dinero lo que Internet hizo por la información: ampliar el acceso, descentralizar la propiedad y la administración, y limitar la mediación de terceros. En lugar de que un banco mantenga un registro de sus transacciones, esta información se encripta y registra en un libro mayor distribuido o cadena de bloques. Una copia de la cadena de bloques se dispersa a todos los usuarios de la criptomoneda. La naturaleza de fuente abierta de Bitcoin hace que la manipulación fraudulenta del registro de transacciones, o “doble gasto”, sea casi imposible. Los evangelistas de criptomonedas afirman que la tecnología es “infundada”, argumentando que su integridad es preservada por un libro mayor incorruptible en lugar de un gobierno o institución. En realidad, la confianza no se ha eliminado de la ecuación, sino que se ha pasado de las instituciones sin rostro a la tecnología blockchain.

A raíz de todo esto, la conectividad se ha convertido en una oleada de nuevas formas de utilizar el dinero. Las transacciones sin supervisión directa o mediación de los bancos ya han sucedido antes, aunque por diferentes motivos. Los bancos asociados de la República de Irlanda fueron cerrados durante seis meses por una huelga en 1970. Sin un banco para liquidar cheques, no había nada que impidiera a los beneficiarios emitir cheques sin fondos. Cualquiera que aceptara un cheque lo hacía basándose en la confianza de que el cheque no rebotaría cuando los bancos volvieran a abrir. A pesar del riesgo involucrado, se tramitaron miles de millones de libras. Como explica el macroeconomista Félix Martin en su libro Dinero: la biografía no autorizada: de la moneda a las criptomonedas, este sistema de crédito espontáneo y personalizado tuvo éxito gracias a la naturaleza unida de las comunidades irlandesas. En muchos casos, las transacciones tuvieron lugar entre conocidos. En los casos en que el beneficiario y el pagador eran desconocidos entre sí, los bares y tiendas locales podían aprovechar la familiaridad con sus clientes para respaldar la solvencia de un cheque.

Una situación similar ocurrió en los EE. UU. Durante la Gran Depresión. Luego del colapso bursátil de 1929 y una serie de quiebras bancarias, los estadounidenses de todo el país se apresuraron a retirar su efectivo de los bancos, lo que provocó una escasez de facturas. Sin dinero en efectivo para las transacciones diarias, los ciudadanos desarrollaron un sistema informal de pagarés, junto con una moneda alternativa llamada Scrip. Iowa estuvo a la vanguardia de este experimento, llegando incluso a aprobar leyes que respaldan el uso de scrip en los condados de todo el estado.

Las monedas hiperlocales, como Ithaca Hour, todavía existen en los EE. UU. En la actualidad; están destinados a reducir la dependencia de las empresas transnacionales y los banqueros en favor del comercio comunitario y el comercio local. También a favor de reducir la dependencia de los banqueros se autoproclaman “insectos del oro”, inversores que consideran que el valor de las materias primas como el oro es más seguro que las monedas fiduciarias.

Aunque la criptomoneda es un fenómeno global, la intersección de la baja confianza institucional con Cultura americana valores ha dado una bienvenida excepcionalmente cálida para las criptomonedas en los Estados Unidos. La sola idea de quitar el poder de las manos de las instituciones financieras y dárselo “a la gente” apela a los ideales estadounidenses de equidad e igualdad. Se remonta a los héroes americanos clásicos y los cuentos de moralidad: el vaquero, exaltado por desafiar nuevas fronteras en los márgenes de la sociedad; el superhéroe, persiguiendo la justicia fuera de un sistema roto; y, por supuesto, el desvalido. La narrativa cultural estadounidense ha echado bitcoin como el “nosotros” malhumorado y arrogante en oposición a los “ellos” omnipotentes, opacos e inmutables.

Por supuesto, el dólar de EE. UU. Sigue siendo una de las monedas más poderosas del mundo, y es mucho más fácil comprar la mayoría de los bienes y servicios con dólares estadounidenses que con criptomonedas. En otros países, sin embargo, la distinción no es tan clara. La rápida inflación y la inestabilidad política han convertido a las criptomonedas en un almacén de valor relativamente sólido en Venezuela. La criptomoneda ha ganado un punto de apoyo similar en países como Nigeria y Zimbabwe, donde la moneda nacional es volátil o poco confiable.

Sin embargo, la confianza en criptomonedas dista mucho de ser absoluta, y con buenas razones. El valor de la criptomoneda es susceptible a las fluctuaciones salvajes; en 2017, el valor de bitcoins se disparó 10 veces entre abril y diciembre, y luego se desplomó a la mitad de su valor máximo en los próximos tres meses. En 2010, un desarrollador compró dos pizzas por 10,000 bitcoins; hoy esas monedas valdrían más de US $ 74 millones de dólares. La gente se preocupa por la viabilidad a largo plazo de una tecnología que aún está en pañales: ¿las crecientes demandas energéticas de operar una red blockchain la empujarán al suelo, o se violará su seguridad? ¿La criptomoneda permitirá la actividad criminal? ¿Se puede regular sin comprometer su estructura descentralizada?

Una de las preguntas más interesantes para los antropólogos es cómo la criptomoneda dará forma al simbolismo cultural y los rituales que rodean al dinero. La tecnología digital ya ha transformado la forma en que experimentamos nuestros mundos sociales. En un artículo famoso de Newsweek desde 1995, el autor Clifford Stoll detalló todas las razones por las cuales Internet iba a fallar. Sostuvo que “las computadoras y las redes nos aíslan” e Internet era donde el contacto humano era “implacablemente devaluado”.

Pero en lugar de fallar, Internet se ha convertido en una nueva frontera de interacción social, completa con subculturas e idiomas, regidos por expectativas sociales, costumbres y convenciones. Como consecuencia de todo esto, la conectividad ha surgido en una oleada de nuevas formas de utilizar el dinero, y la evolución de las criptomonedas en todo el mundo ha preparado el escenario para una redefinición de los ritos sociales del mundo financiero tal como lo conocemos. Si criptomoneda es dinero, lo que Internet era para la información, podemos esperar una transición difícil que pueda transformar nuestras vidas de maneras inesperadas.

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